Definición de Apoptosis

El término apoptosis hace referencia al proceso de muerte celular programada, que consiste en el fin de la vida de una célula que se encuentra predeterminado genéticamente y que ocurre en ausencia de un daño o enfermedad. Se trata de un importante mecanismo de control del equilibrio entre la producción y la eliminación de las células que conforman los distintos tejidos.

Desde su inicio las células se desarrollan, crecen y se multiplican, este proceso se encuentra regulado por diversos factores con el fin de lograr un equilibrio en los distintos tejidos. Cuando llega el momento, se producen señales que activan genes específicos que hacen que ocurra el fenómeno de apoptosis.

La apoptosis es un proceso activo

Cuando un tejido muere por causa de una lesión, ocurren una serie de cambios en sus células que son característicos. Básicamente la célula se desintegra y libera sus componentes al medio externo por ruptura de la membrana celular. Esto lleva a que se active el sistema inmunológico y ocurra un proceso de inflamación que elimina las células afectadas así como factores que pudieron llevar a este proceso, como es el caso de toxinas o microorganismos, finalmente ocurre la sustitución del tejido muerto por tejido fibroso lo que da origen a la formación de una cicatriz.

En las células que mueren por apoptosis el primer paso en el proceso consiste en iniciar la producción de unas proteínas denominadas endonucleasas que son responsables de la degeneración del ADN, por lo que la muerte celular comienza por el núcleo. Los fragmentos de ADN se recubren de membranas, los elementos del citoplasma se condensan y finalmente las células son eliminadas por otras células del sistema inmune mediante un proceso conocido como fagocitosis.

Las células eliminadas por apoptosis son reemplazadas por nuevas células, esto ocurre en ausencia de inflamación por lo que no se forma una cicatriz.

La alteración de proceso de apoptosis se relaciona con algunos tipos de cáncer

El proceso de apoptosis se acompaña por la expresión de una proteína en la superficie de la célula que permite que esta sea reconocida por el sistema inmune.

Cuando este proceso falla la célula puede lograr una supervivencia anormal, con lo que es más probable que ocurran mutaciones o fallas genéticas, lo que puede favorecer el desarrollo de algunos tipos de lesiones malignas.

El genoma humano cuenta con un mecanismo protector frente al cáncer, se trata del gen p53. Cuando una célula sufre un daño importante en su material genético, el gen se activa inhibiendo la replicación de la misma hasta que esta sea reparada o eliminada. Este mecanismo evita que una célula con material genético anormal se replique perpetuando la mutación y previniendo sus consecuencias. Varios estudios han puesto en evidencia que más de la mitad de los tumores cancerígenos se relacionan a mutaciones que afectan el funcionamiento del gen p53.

Si bien la apoptosis es un proceso fisiológico y necesario, su actividad excesiva lleva al desarrollo de trastornos degenerativos, como es el caso de enfermedades relacionadas con la desaparición de grupos de células con una función determinada. Este es el caso de trastornos como la Enfermedad de Parkinson o el Alzheimer.

Imagen: Dr_Kateryna. Fotolia

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