Definición de Cadena Alimenticia

Cadena-AlimenticiaTambién conocida como cadena alimentaria o cadena trófica, la cadena alimenticia describe el proceso mediante el cual se transfieren los nutrientes entre las diversas especies de una biocenosis o comunidad biológica, de tal forma que cada uno de sus elementos se alimenta del precedente a la vez que son alimento del siguiente.

Eslabones

Dentro de la cadena alimenticia es posible diferenciar diversos eslabones (también llamados niveles tróficos) que obtienen las sustancias nutritivas necesarias para vivir de los componentes del nivel precedente. La energía y los nutrientes fluyen dentro de la cadena alimenticia de forma lineal y siempre en sentido ascendente entre sus eslabones.

El problema es que durante el paso de un eslabón a otro la energía no se mantiene constante, sino que se va perdiendo una gran parte de la misma en cada nivel. Así, un eslabón que se encuentre en la parte más alta de la cadena recibirá menos energía del nivel precedente que otro eslabón que se sitúe en un nivel más bajo.

Es debido a esta condición que una cadena alimenticia rara vez alcanza a tener más de cuatro o cinco eslabones efectivos.

Elementos de la cadena alimenticia

Hay tres grandes grupos dentro de la cadena alimenticia:

Productores primarios: son los encargados de obtener la energía mediante fotosíntesis o quimiosíntesis, de forma que pueden crear elementos orgánicos a partir de los nutrientes que toman del suelo y el aire.

Consumidores: este grupo produce sus componentes a través de los nutrientes que obtienen alimentándose de otros seres vivos.

Descomponedores: como su propio nombre indica, este grupo se encuentra formado por hongos y bacterias que transforman los restos de organismos en descomposición en materia inorgánica que es aprovechada por los productores primarios para comenzar una nueva cadena alimenticia.

Además, dentro de los consumidores podemos diferenciar cuatro niveles distintos:

Consumidores primarios: herbívoros y fitófagos que se alimentan directamente de los productores primarios. Por ejemplo, la vaca, el milpiés o la abeja.

Consumidores secundarios: pequeños carnívoros y zoófagos que se alimentan de los consumidores primarios. Por ejemplo, la lagartija, el hurón o la comadreja.

Consumidores terciarios: grandes carnívoros entre los que se incluyen los animales que dominan el ecosistema. Por ejemplo, el lobo o los tiburones en general.

Consumidores cuaternarios: son los llamados superdepredadores que se alimentan incluso de otros depredadores. Entre ellos se encuentran las grandes aves de presa, los grandes felinos o en el mar, la orca y el tiburón blanco.

Foto: iStock - Robert_Ford

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