Definición de Fenotipo

fenotipoEl fenotipo es la suma de rasgos observables en un organismo, rasgos que nos hacen identificarlo como perteneciente a una determinada especie. Por el contrario, el genotipo remitirá al código genético que hace que ese organismo sea como es, que se transmitirá en la reproducción y que hará a dicho organismo pertenecer a una especie. En otras palabras, el fenotipo será la expresión visible del genotipo invisible para nuestros ojos. También será expresión en buena medida del ambiente al que el organismo se ve expuesto. Cuando observamos la pluralidad de formas vivientes que pueblan la faz de la tierra, estamos contemplando los diversos fenotipos de los mismos, fenotipos que cambiarán cuando existan variaciones genéticas o ambientales.

La pertenencia de un individuo a una determinada especie depende de la información genética que contiene. No obstante, obviamente, no es necesario conocer esta información para identificar a un ser vivo. Este hecho es explicable porque el fenotipo, que es la expresión visible de esa cualidad, nos la dará a conocer. Ahora bien, esta codificación genética puede expresarse en más de un fenotipo, esto es, en más de un conjunto de rasgos. Este tipo de circunstancia se explica en buena medida por el ambiente al que se expone el susodicho organismo. Así, por ejemplo, dos individuos de una misma especie pueden tener distinto color de piel por el alimento que consumen, por la sequedad del ambiente u otro tipo de circunstancia.

A esta variabilidad del fenotipo como respuesta a un ambiente se la denomina plasticidad fenotípica. Cuando se hace alusión a éste concepto se remite a la capacidad de un genotipo de expresarse en diversos fenotipos, en diversas apariencias visibles en función de la exposición a diversos ambientes. Cuando una variante del fenotipo implica una adaptación al ambiente se hace referencia a un aumento de probabilidades de supervivencia; pueden existir, no obstante, fenotipos anodinos en este sentido.

Existe una anécdota famosa que alude a este concepto. Hasta fines del siglo XVII, Europa solo había visto variantes blancas del cisne. Toda la experiencia de siglos excluía la consideración de la existencia de otro tipo de ejemplar, circunstancia que hizo común referirse a un cisne negro de modo metafórico para referirse a lo imposible. Es en este momento cuando una expedición en Australia avista a esta especie de aves con la variante de color negro. El color del cisne no era otra cosa que una variante fenotípica de su genotipo.

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