Definición de Helio

HelioEl helio es una sustancia de la naturaleza, concretamente un gas noble cuyo símbolo es He y que debe su nombre al Sol, que en griego se denomina helios.

El helio se produce a partir de la energía generada por el Sol y las estrellas y hay que tener presente que la energía solar es el fundamento de la vida. Expresado de una manera muy sintética podríamos decir que en el proceso de calentamiento del Sol, los átomos de hidrógeno se convierten en helio y de esta manera la energía se proyecta hacia el exterior y se propaga por el universo.

No es un elemento químico de escasa importancia o que abunde poco en la naturaleza. De hecho, es el segundo más abundante después del hidrógeno. Desde un punto de vista astronómico, el hidrógeno y el helio forman el 99% de la materia y ambos fueron creados instantes después de la creación del universo, tal y como indica la teoría del Big Bang.

El helio es un gas de gran ligereza (más ligero que el oxígeno), carece de color, de sabor y tiene la característica de que no se puede solidificar al descender la temperatura.

A pesar de su importancia como elemento de la naturaleza, no fue descubierto hasta el siglo XlX, cuando un astrónomo francés observó una línea brillante durante un eclipse solar. Este fenómeno dio la pista adecuada para su descubrimiento definitivo.

Aplicaciones concretas del helio y posibles riesgos

La aplicación más conocida popularmente es como gas para los globos aerostáticos o los empleados en las fiestas de cumpleaños (al ser un gas tan liviano los globos flotan con facilidad).

Se utiliza también en la investigación criogénica, ya que tiene un punto de fusión muy bajo y, por el mismo motivo, se emplea en la refrigeración de imanes para uso industrial, en el escáner de resonancia magnética, en la fibra óptica o en la fabricación de pantallas de cristal.

Ya sea en gas como en líquido, el helio está presente en sectores muy diversos: en las actividades de buceo, en la construcción de automóviles (en los radiadores o en el aire acondicionado) o en el sector de la construcción (es muy útil para realizar algunas soldaduras).

Si bien su utilidad práctica es indudable, el helio tiene ciertos riesgos potenciales para la salud. Cuando se inhala helio, este gas sustituye al oxígeno de la sangre que necesitamos y esta circunstancia puede llevar a una sensación de mareo o incluso en algunos casos a la asfixia.

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